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“新视野”号飞掠迄今最远天体
2019年01月08日  作者:《新京报》   编辑:chunchun   审核:刘纯  版面:B2

  美国国家航空航天局(NASA)“新视野”号探测器将飞掠柯伊伯带的小行星2014MU69,这将是航天器探索史上的最远天体。科学家对这个昵称为“天涯海角”的小行星知之甚少,届时“新视野”号将近距离飞掠此天体,揭开它的神秘面纱。

为什么选择“天涯海角”

  早在2014年,天文学家利用哈勃太空望远镜成功地发现了一些新的柯伊伯带天体,其中就包括2014MU69,并将这个小行星列为“新视野”号飞掠冥王星后的下一个探测目标。“天涯海角”这个昵称来自于一场全球征集活动,任务团队在34000个候选名称中选中了这个词,因为2014MU69对地面望远镜而言太过于暗淡,科学家无法观测到具体情况,“天涯海角”则寓意着未知的世界。

  “新视野”号的主任务是探测冥王星,探测冥王星的时候是飞掠而不是环绕,但其实进入它的轨道环绕是最理想的方式,为什么做不到?就是因为能量限制,如果要让探测器制动刹车,消耗的能量太大。当“新视野”号飞掠过冥王星后,调整自己轨道能力已经极弱了,因此只能在它有限的可调整范围内选择一个路径相对较近的小行星,所以并不是完全主动去选择“天涯海角”,而是没有多少可选择的余地。

“天涯海角”什么形状

  “‘天涯海角’什么形状?由什么构成?是否有大气?无人知晓。”“新视野”号首席研究员艾伦·斯特恩说道。NASA介绍,根据现有的探测资料,“天涯海角”距离地球约65亿公里,距离冥王星约16亿公里,它形成于柯伊伯带的冰冻区,温度极低,这样的环境更加完好地保留其形成之初的原始状态。“新视野”号任务团队通过太空望远镜观测“天涯海角”的飞影,认为其形状有可能是相互环绕的两个物体,也可能是两个物体相连,如哑铃状。而它的直径大约只有30公里,比冥王星的体积小得多。

  在过去几个月里,NASA研究人员通过“新视野”号对“天涯海角”进行持续拍摄,他们发现无法检测到这颗小行星的任何光变曲线,即不知道它是否在自转或相对于恒星进行移动。“新视野”号首席研究员艾伦·斯特恩表示:“在确定它不是球体的情况下,自转时应该能检测到光变曲线,但是我们并没有发现,这真的是一个谜。”美国西南研究院的天文学家马克·布伊博士分析,有两种情况导致这一情况,一种是“新视野”号的路线和“天涯海角”的自转轴重合,另一种情况是“天涯海角”可能被一团尘埃所包围,这些尘埃掩盖了它的光曲线。他说:“这是我们所研究过太阳系中最古老的遗迹”。

“新视野”号探测目标是什么

  NASA方面称,“新视野”号1月1日将以52000公里时速飞掠“天涯海角”,届时探测器与这一小行星的距离将只有3500公里,比2015年飞掠冥王星时的距离近了三分之二以上。

  “新视野”号探测器装配了Ralph影像及红外线成像仪等科学仪器。当其飞掠“天涯海角”时,这些设备将用于拍摄天体的彩色及黑白图像、绘制结构和地形、搜索天体表面的气体和成分、测量温度等。连线称,因为探测器与天体距离很近,可以拍摄到非常细致的高分辨率图像,清晰度将是冥王星图像的两倍。“天涯海角”的影像资料将会成为截至目前所有小行星照片中最详尽的。

  NASA官网上的“新视野”号任务计划显示,当探测器飞掠“天涯海角”,地面需要等待大约6小时才能接收到它的信号。随后的20个月内,“新视野”号将陆续向地面传回搜集到的数据和拍摄的照片。

  负责“新视野”号拍摄任务的科学家哈罗德·韦弗博士表示,当“新视野”号观察“天涯海角”时,实际上也是在观测40多亿年前行星生成与太阳系结构形成的时刻。探测器收集的数据将有助于了解早期太阳系的物理和化学环境,也能帮助科学家们了解太阳系外其他的行星系统。

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